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Presentación

La inquietud por la conservación de la naturaleza no es cosa nueva,  aunque actualmente tenga connotaciones de urgencia por la creciente degradación del hábitat natural debida a la incesante intervención humana. Esta ha supuesto un aumento de la tasa de desaparición de especies, hasta alcanzar valores comparables a los que caracterizaron en el pasado a los cinco grandes periodos de extinción identificados en el registro fósil. La continua amenaza a la diversidad de la vida, guiada por los principios económicos que rigen las operaciones a corto plazo, llevará, inevitablemente, a la supresión de la cuarta parte de las especies actuales durante los próximos veinticinco años y acarreará, con ella, la destrucción de unas reservas de genes potencialmente útiles para la agronomía y la medicina, y para paliar el progresivo desgaste del proceso global de reciclado biológico de aire, suelo y agua.

Como respuesta a esta comprometida situación, se ha desarrollado una nueva disciplina –la Biología de la Conservación- orientada hacia la protección de la biodiversidad correspondiente a los tres grandes niveles reconocidos por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (IUCN): genético, específico y ecológico. Esta postura responsable es un producto inmediato del pensamiento darwinista que, rompiendo con las concepciones tradicionales, puso por primera vez de manifiesto el principio de unidad de la vida. Los planteamientos de la Biología de la Conservación se refieren tanto al estudio como a la gestión, esto es, al diagnóstico de los problemas relacionados con la desaparición de la biodiversidad y a la propuesta de respuestas para solucionarlos.

La Genética de la Conservación es una rama de la Genética desarrollada a lo largo de los últimos treinta años que se basa en los conocimientos de la Genética de Poblaciones y la Genética Cuantitativa. Su objeto de aplicación son las poblaciones de organismos, el nivel de integración de la materia viva donde transcurren los procesos microevolutivos, en particular aquéllas cuyo censo ha disminuido notablemente como consecuencia de la reducción, fragmentación y deterioro de su hábitat y, por tanto, están amenazadas de extinción. Sus principales propósitos son: 1) la identificación de las poblaciones a conservar, evaluando su riesgo de extinción y sus posibilidades de recuperación, 2) la descripción de la variabilidad genética poblacional, tanto de la fracción neutra (mediante técnicas moleculares) como de la correspondiente a los caracteres adaptativos (utilizando procedimientos estadísticos y técnicas de simulación en ordenador), 3) la determinación de la estructura demográfica de las unidades a conservar, en particular el grado de fragmentación de las poblaciones y la reducción del flujo genético entre ellas, 4) la predicción de las consecuencias del cambio genético aleatorio (deriva genética) en las poblaciones de censo reducido, con objeto de minimizar la pérdida de variabilidad genética y frenar el aumento de la depresión consanguínea, 5) la predicción de la acción de la selección natural en dichas poblaciones, en particular la conducente a la adaptación a las condiciones de cautividad que, generalmente, reduce la viabilidad de futuras repoblaciones, y 6) la definición de los programas de gestión de poblaciones, mediante el diseño de las estrategias óptimas de reproducción ex situ y de posibles operaciones de restauración.

El V Curso Nacional de Genética, dedicado a la Genética de la Conservación, constituye el primer intento español de este tipo y ha sido diseñado con la intención de proporcionar a doctorandos y postdoctorales una formación teórico-práctica en los temas mencionados.